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大乘和小乘

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上座、大眾部的分裂
  佛陀在世時,僧伽有嚴密的組織和戒律,僧眾遇有疑問或者發生爭論,都可以請示佛陀,所以當時的教團是統一而和諧的。
  可是在佛入滅後約一百一十年,僧伽因為對於戒律產生不同的見解,分裂成兩派,保守的稱為「上座部」,進步的稱為「大眾部」。後來,又因教理的觀點不同,一再分裂成二十個派別。

大乘繼小乘而興起
後來一部份的大眾部發展為大乘,他們把上座部和大眾部的其他派別通稱為小乘。在印度,小乘佛教一直流行了五、六百年之久,他們只着重自我的解脫,求證阿羅漢果 ,而且認為他們才是正統的佛教。直至西元二世紀到五世紀,有馬鳴、龍樹、無著、世親等論師相繼出現,提倡菩薩之道,以自利、利他為修行的目標,認為這樣才是真正符合佛陀創立佛教的本意。大乘因而興起 ,小乘則日漸衰微。

小乘和大乘的區分
依照龍樹菩薩所作的「大智度論」所說﹕「解脫味有二種,一者俱為自身,二者兼為一切眾生;雖俱求一解脫門,而有自利、利人之異。」由此可見小乘只是着重自己的解脫 ,大乘則着重利益一切眾生;而唯有大乘才能解決一切眾生的苦惱。

佛教在中國的傳播
佛教傳入中國後,以大乘教義最受推崇,並且得以發揚光大,進而產生了淨土、天台、三論、法相、律、華嚴、禪、密等八大宗派,歷代高僧輩出。

在世界各地的傳橎
佛教從印度傳播到世界各地,大乘佛教主要流傳於中國、日本、韓國、越南等國家。小乘佛教主要流傳到亞洲的其他國家,如斯里蘭卡、緬甸、泰國、寮國、柬埔寨等國。
近半世紀以來,佛教更流傳到歐、美的國家去。

節錄自 香港佛教聯合會 佛學課本

 
 
 
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